有20颗离太阳很近的恒星,你知道最近的是哪一颗吗?

这是一个常见的捉弄人的问题。你问你的朋友这样一个问题:“离我们最近的是哪一颗恒星?”然后你就可以看他们冥思苦想地球有哪些邻近的恒星。或许是天狼星?是那颗叫α什么的恒星吗?是参宿四吗?

答案无疑是太阳,一个距离地球约1.5亿千米的巨大的等离子球体。

准确来说,这个问题应该是:离太阳最近的是哪一颗恒星?

有20颗离太阳很近的恒星,你知道最近的是哪一颗吗?

最近的恒星

你可能听说过离太阳最近的恒星是半人马座α星(Alpha Centauri),它是天空中第三明亮的恒星,距地球只有4.37光年远。

但半人马α星(Alpha Centauri)并不是一个恒星,而是一个三星系统。最初它只是一个双星系统,两颗星绕同一个引力场的中心点轨道运行,周期为80年。半人马αA星(Alpha Centauri A)比太阳稍微大一点,也更亮一点,而半人马αB星(Alpha Centauri B)则比太阳小一点。然后这个系统中有了第三位成员——半人马比邻星,一颗暗红矮星。

这是离太阳最近的恒星,距地球只有短短的4.24光年远。

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图解:半人马比邻星(Proxima Centauri)

半人马α星(Alpha Centauri)位于半人马座星群(Centaurus constellation)中,只有在南半球才能观察到。不幸的是,即使你能看见这个三星系统,你也无法看到半人马比邻星(Proxima Centauri)。这颗比邻星实在是太暗淡了,你需要一架功能相当强大的望远镜才能观测到它。

让我们来理解一下半人马比邻星(Proxima Centauri)离我们究竟有多远。想想冥王星离地球的距离。NASA的新视野号太空飞行器的飞行速度大约是60,000 km/h,这在所有曾探索过太阳系的飞船中速度是最快的。这躺旅途需要9年多才能完成,在2015年才能到达目的地。以这个速度飞行,新视野号需要78000年才能到达半人马比邻星(Proxima Centauri)。

有20颗离太阳很近的恒星,你知道最近的是哪一颗吗?

在过去的32000年里,半人马比邻星(Proxima Centauri)一直是离太阳最近的恒星,并且在未来的33000年里离太阳最近的恒星仍会是它。半人马比邻星(Proxima Centauri)大约在26700年后最接近太阳,并距地球只有3.11光年以内的距离。但在33000年后,离太阳最近的恒星将会是罗斯248(Ross 248

那么在北半球呢?

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图解:巴纳德星

对于在北半球的我们来说,离我们最近并肉眼可见的恒星是巴纳德星,它是一颗位于蛇夫座的红矮星。不幸的是,巴纳德星和半人马比邻星一样,亮度十分暗淡,以至于肉眼是无法看到的。

在北半球,肉眼可见的最近的恒星是天狼星(也称Dog Star)。天狼星的质量和体积大约是太阳的两倍,是夜空中最亮的星,它位于大犬座,距太阳8.6光年远,和在冬天的夜空中追逐猎户座的明亮的恒星十分相似。

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天文学家们是如何测量恒星之间的距离的?

天文学家们使用了一种名为视差的技术。让我们来做一个小小的实验。伸出你的一只胳膊并竖起大拇指,这样你的手臂就在远处的某个参考物的旁边。现在轮流闭上一只眼。注意当你交替闭眼时,你的拇指似乎在前后跳跃?这就是视差法。

为了测量恒星之间的距离,当地球在轨道上的一边时,例如夏天时,你需要测量地球与一颗恒星之间的角度。然后六个月后,等地球转到了轨道的另一边,就可以在一些遥远的参照物的对比下,测量地球与那颗恒星之间的角度。如果这颗恒星离我们比较近,这个角度就可以测量出来,然后距离随之也就可以计算出来了。

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这种方法只能用于测量离得最近的恒星,它只能测量100光年距离以内的恒星与我们之间的距离。

20颗离得最近的恒星

下面是20颗离得最近的恒星系统以及它们和太阳之间的光年距离的列表。其中一些有多颗恒星,但它们都是同一个系统的一部分。

天体名词 距离地球(光年)

1. 南门二– 4.2

2. 巴纳德星– 5.9

3. 沃尔夫359 – 7.8

4. 拉兰德21185 – 8.3

5. 天狼星– 8.6

6. 鲁坦726-8– 8.7

7. 罗斯154(人马座V1216)– 9.7

8. 罗斯248(仙女座HH)– 10.3

9. 天苑四– 10.5

10. 拉卡伊9352 – 10.7

11. 罗斯128– 10.9

12. 宝瓶座EZ– 11.3

13. 南河三– 11.4

14. 天津增廿九– 11.4

15. 格利泽725– 11.5

16. 格龙布里奇34– 11.6

17. 印第安座ε星– 11.8

18. 轩辕增十九– 11.8

19. 天仓五– 11.9

20. GJ 106 – 11.9

根据NASA的数据,在距太阳17光年的范围内有45颗恒星。但银河系中应该有2000亿之多的恒星。有些恒星的亮度太低了,因此观测它们几乎是不可能的事情。或许随着科技的进步,科学家们会找到离太阳更近的恒星。

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